現実と自信の狭間で。宮崎崚平、セルビアでのラストチャンス

プロサッカー選手・宮崎崚平。高校卒業後はジョイフル本田やいわきFCなどでプレーした他、ポーランドやアメリカ、マレーシアなど海外のクラブでもキャリアを重ねてきた。そんな宮崎が2021年、戦いの地に選んだのがセルビア。どのような経緯で欧州に辿り着いたのか。“じゃない方”欧州組の戦い方、そして決意とは……。

欧州でプレーすることで生まれる可能性

2020年冬、宮崎はクラブを探していた。

昨季はマレーシア3部のMelawati(メラワティ)FCに所属。背番号10を任され、クラブからの期待も感じていた。しかし、リーグ戦は開幕直後に新型コロナウイルスによる影響で中止が決定。試合はおろか、外出を制限され練習もままならない状況が続いた。家に引き籠り、今後のキャリアや自身の存在価値についての自問自答を繰り返した。

そんな悶々とした日々を過ごす中で再確認したのは「25歳という年齢はサッカー選手としてステップアップを狙うには遅い」と分かっていても、まだ欧州のトップリーグでプレーすることも、日本代表に選出されることも諦めたくないという想い。

高校時代の先輩・後輩の活躍も宮崎を刺激した。鹿島学園高等学校出身の彼には2学年上に西谷和希(徳島)と西谷優希(栃木)、2学年下には小谷野拓夢(福山シティFC監督)がおり「彼らには負けていられない」とライバル心を隠さない。学生時代を振り返り「僕はJリーガーになれない側の人間だった」と当時の実力を冷静に分析する一方で「海外でプレーしたことによって日本でプレーする選手とは違う経験を積めたし、高卒後にフィジカル的な成長があった。人より遅れたけど、高卒でサッカーを諦めなくてよかったと思っています」と、歩んできたキャリアに後悔はない。

「コロナ禍でどこも経営難に苦しんでいるからこそ、アジア人を安く買って高く売りたいクラブがあるかもしれない」と代理人に相談し、提示されたクラブはセルビア・スーペルリーガの『FKバチュカ』だった。柏レイソルでもプレーしたサーシャ・ドラクリッチも所属経験のある南バチュカ郡をホームタウンとするクラブである。そして、それは宮崎がかつてより望んでいたものであった。

「欧州のクラブであれば給料は月に数万でも良いと代理人に伝えていました。欧州でプレーできれば5大リーグのスカウトに注目してもらえる可能性が高まる。マレーシアやアジアでプレーする選択肢もあったのですが、それは今じゃないなと。(アジアであれば)10年後でもプレーできる自信もありました。だから、セルビアでプレーすることは早い時期から決めていました」

FKバチュカには同時期にインドやラトビアでプレーしていた選手も加入しており、同僚は同じようにステップアップを狙うライバルでもある。野心をむき出しにして、練習から激しく削り合う環境は厳しくも「25年間生きてきて今、一番サッカーが楽しい」と刺激的な日々を過ごしている。

セルビアでのプレーを望んだ理由はもう1つある。同じスーペルリーガでプレーする浅野拓磨選手(パルチザン・ベオグラード)の存在である。「日本サッカー協会の方が浅野選手を偵察しにセルビアに来る際、僕が結果を出していればついでに観てもらえるかもしれないじゃないですか。そういう可能性もありますよね」

「笑われるかもしれないけど」と謙遜しつつ、続けた言葉には覚悟と自信を感じるものだった。「年齢的にもラストチャンス。ここで結果を出せなければ今後の生き方を変えなければいけないでしょう。けど、逆に結果を出せば日本代表や欧州トップリーグへの道も見えてくるはず。今年、僕が浅野拓磨選手より結果を出したり、直接対決で勝てば、今は伸び悩んで無名な学生選手にとって勇気になるかもしれない。その姿を必ず見せたいと思っています」

FKバチュカの練習風景

3か国での失敗を糧にして

宮崎にとってセルビアはポーランド、アメリカ、マレーシアに続く4か国目の異国でのプレーとなるが、コロナ禍でプレー機会がほぼなかったマレーシアを除き、これまでの挑戦は失敗だと捉えている。どの国でも「練習では自分が一番上手い」と手応えを感じていたが、評価されたのは試合で結果を出した選手だった。

「自分では良いプレーが出来ていると感じていても、ステップアップしたのは得点やアシストなど分かりやすい結果を出した選手でした。だからこそ、セルビアでは結果に固執するつもり」

FKバチュカに加入して約1か月。昨年まで東南アジアで生活していたこともあり、当初は欧州の寒さに戸惑ったものの「普段から雪の上を歩くことで体に強い負荷をかけることができる」と逆境を前向きに考えることができる精神的タフさや「英語ができるチームメイトから教えてもらったセルビア語を積極的に使うようにしている」というコミュニケーション術はこれまでの経験で得た宮崎の武器であり、スムーズにセルビアでの生活に馴染んだ今シーズン、サッカー選手として海外で成功する機は熟した。「セルビアでは対人守備で相手が激しく突っ込んでくる」という守り方も「抜きやすい」とオンザピッチでも順応を感じており、あとは結果で実力を証明するだけだ。

雪で覆われるFKバチュカのホームスタジアム

「サッカー選手は試合に出場してこそ。そこに向けて毎日の練習が勝負ですし、常に100%でトレーニングするつもりです。だから、紅白戦のゴールでも自然と喜びで叫んでしまうこともあります(笑)。もうここ結果を出すしかないので、周りの目なんて気にしていられない。やり続けていればチャンスを掴めるということをお見せしますよ」

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駄文系サポーターブログ管理人。“サポーター目線”がコンセプト。Jリーグやガンバ大阪に関する雑記、ラーメンを中心とした全国のグルメ紹介記事などを執筆。10年間の衛星放送会社勤務を経て、サッカーメディア編集者に転身。筑波大学大学院でスポーツ社会学を研究(修士号取得)。趣味は炭水化物抜きダイエット。好きな食べ物はカレーライスとラーメン。ツイッターID:@7additionaltime